Three cheers for volunteers (Version française inclu)

Version française ci-dessous

Algoma-Manitoulin-Kapuskasing MP Carol Hughes

If you scratch the surface of any community across Canada you are sure to expose the work of volunteers in the process.  From the toughest downtown neighbourhoods to the most pastoral small towns, volunteers are a constant presence and their work usually makes a big difference. That’s one of the reasons we take a week at the end of April to recognize their efforts, and hopefully do a good job of expressing our gratitude in the process.

This year’s National Volunteer week runs from April 23rd – 29th and the theme is the very Canadian sounding, “volunteering eh?” It honours the indomitable spirit of volunteering that is such a big part of our national character – so much so that we choose to celebrate it ahead of many other national traits.  I see proof of this when I walk down Wellington Street in Ottawa near the House of Commons where there is a prominent statue of Terry Fox.

Terry Fox might be the ultimate example of the positive effect that volunteering can have. His run was a fundraiser for cancer research that captured the imagination of the country.  Although he wasn’t able to complete his journey from the east coast to the west, tens of thousands of Canadians carry on in his name to this day.  A full 37 years later, his act of volunteering probably has the greatest multiplier attached to it than that of any other individual in Canadian history.  The foundation that bears his name has raised $715 million to date, well beyond Terry’s dream of getting every Canadian to donate a dollar.

Perhaps volunteering makes so much sense in Canada because, apart from a few big cities, we are a collection of smaller communities.  Those are the kind of places where effort can make up for fewer resources and it is easier to see how the work of volunteers makes a difference in people’s lives every day. In that sense volunteers are a non-monetary cornerstone that keeps our communities strong.

There is no end of ways to volunteer, some are obvious and some are subtle such as the neighbour who helps out when someone is sick or unable to help themselves.  It doesn’t require the same degree of commitment that is needed for volunteers who work with children and undergo a background check.  Still, these informal acts are like glue that binds neighbourhoods together and help maintain civility.

There is no doubt that the benefits of volunteering are a boon to society, but we should remember it is not a one way street.  In fact, the act of volunteering can contribute to an individual’s sense of purpose and that might explain why so many people choose to make the commitment.  Recent data suggests that almost half of us volunteer in some way.  The biggest rate of participation is from adults aged 55 and up which may be the result of that group having the most time available to be involved.

Volunteer Canada tells us that volunteering helps people stay active and connected to their communities and can play a big role in healthy aging both physically and socially. They point to studies that show reduced stress-related illnesses, higher self-esteem, and less feelings of isolation as some of the benefits available to older Canadians who volunteer.

Whatever the reason that people are moved to volunteer, it is clear that they make our communities and our country better.  We are richer for the chance to interact and more compassionate because of it.  That’s why it’s great that we take a week to focus on all the good that comes from volunteering.  It gives us a chance to say thank you to all the volunteers who give of themselves and make a difference in the process.

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Bravo à nos bénévoles

Les bénévoles jouent un rôle essentiel dans toutes les municipalités canadiennes. Peu importe si l’on se trouve dans un quartier défavorisé du centre-ville ou dans un petit village paisible, les bénévoles sont toujours là et font toujours une différence. La dernière semaine du mois d’avril est donc consacrée à reconnaître leurs efforts et à leur exprimer notre gratitude.

Cette année, la Semaine de l’action bénévole aura lieu du 23 au 29 avril, et son thème est proprement canadien : « Le bénévolat, hein? » Elle vise à honorer l’esprit d’entraide qui caractérise si bien les Canadiens. Ce trait de caractère est si important qu’il méritait une forme de reconnaissance. Je peux moi-même le constater chaque fois que je marche sur la rue Wellington près de la Chambre des communes, à Ottawa, où une statue de Terry Fox a été érigée.

Terry Fox est probablement le meilleur exemple des répercussions positives que le bénévolat peut avoir. Sa course à travers le pays visant à amasser des fonds pour la recherche sur le cancer a marqué l’imaginaire des Canadiens. Même s’il n’a pas réussi à parcourir le pays d’est en ouest, des dizaines de milliers de Canadiens se souviennent encore de lui aujourd’hui. Plus de 37 ans plus tard, son action bénévole demeure l’une des mieux connues de l’histoire canadienne. La fondation portant son nom a amassé 715 millions de dollars à ce jour, ce qui est bien supérieur à l’objectif de Terry Fox, qui souhaitait que chaque Canadien donne 1 $ à sa cause.

Si le bénévolat est si répandu au Canada, c’est peut-être parce que notre pays est formé de petits villages, mises à part quelques grandes villes. Dans les petites communautés, le bénévolat peut pallier à un manque de ressources et avoir une incidence positive dans la vie des gens au quotidien. Les bénévoles sont donc le ciment qui solidifie nos communautés.

Il existe une multitude de façons de faire du bénévolat. Si certaines sont évidentes, d’autres le sont moins, comme un voisin qui propose son aide à une personne malade ou invalide. Ces engagements sont moins exigeants que pour les bénévoles qui travaillent auprès d’enfants et qui doivent subir une enquête de sécurité. Pourtant, ces actions informelles sont ce qui soude nos quartiers et préservent la civilité.

Il va sans dire que le bénévolat est une bénédiction pour la société, mais il a aussi des répercussions positives chez ceux qui le pratiquent. En effet, les bénévoles ont un sentiment de raison d’être, ce qui explique peut-être pourquoi tant de gens choisissent de s’impliquer. Des données récentes démontrent que près de la moitié des Canadiens font une certaine forme de bénévolat. Le taux de participation le plus élevé est observé chez les adultes de 55 ans et plus. Cela est sans doute lié au fait que ce groupe d’âge est celui qui a le plus de temps libre à consacrer au bénévolat.

Bénévoles Canada affirme que le bénévolat aide les gens à demeurer actifs et connectés à leurs communautés, et qu’il peut contribuer grandement à mieux vieillir, tant sur le plan physique que sur le plan social. Certaines études ont constaté une diminution des maladies liées au stress, une meilleure estime de soi et une diminution du sentiment d’isolement chez les aînés canadiens qui font du bénévolat.

Peu importe la raison qui incite les gens à faire du bénévolat, il est clair que les bénévoles enrichissent nos communautés et notre pays. Nous grandissons grâce à ces interactions avec nous développons davantage de compassion. C’est pourquoi il est bon de prendre une semaine pour mettre l’accent sur les retombées positives du bénévolat. Nous pouvons ainsi remercier tous les bénévoles qui s’investissent et qui contribuent à l’essor de leur communauté.

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